William Onyeabor – en sann visionär och funkpionjär (1946-2017)

Synthmagikern William Onyeabor, född och uppvuxen i Nigeria, har avlidit i sitt hem 70 år gammal (16 januari). Onyeabor tillbringade största delen av sitt liv i Enugu – relativt nära gränsen till Kamerun – där han spelade in all sin musik mellan åren 1977-1985. Därefter blev det tyst.

Jag fick beskedet om Onyeabors bortgång via en HYMN-bekant och vid tidpunkten lyssnade jag på Manu Dibangos discoklassiker ”Soul Makossa” från 1972. Ansedd som en av de första discotolvorna – en låt som fick klubben The Loft [New York] att koka över i början av 70-talet. Dibango kommer från Kamerun, men discotraditionen skulle bli ännu större i grannlandet Nigeria, speciellt i huvudstaden Lagos. Angränsande till Benin. Orlando Julius‘s singel ”Disco Hi-Life” från 1979 tillhör en av stadens bästa produktioner.

Onyeabor, som nådde vissa framgångar under sin aktiva karriär, verkade utanför rådande trender. Blandningen av funk, afrobeat, elektronika och disco stod för något eget.

Min första kontakt med Onyeabor kom via Strut-samlingen Nigeria 70 (The Definitive Story of 1970’s Funky Lagos) från 2001. ”Better Change Your Mind” från 1978 skiljde sig radikalt från övriga spår. En antikrigslåt som präglades starkt av en melankolisk synthmelodi.

”Better Change Your Mind” återkom på Luaka Bop-samlingen World Psychedelic Classics 3: Love’s A Real Thing från 2005. Under den här tiden visste väldigt få något om Onyeabor, men saker och ting skulle klarna omkring 2014. Det ryktades om att han studerat filmvetenskap i Ryssland och att han raderat alla sin gamla låtar. David Byrne – grundare av Luaka Bop – ville ta reda på sanningen och efter att skivbolaget lanserat samlingen Who Is William Onyeabor? 2013, inleddes efterforskningen på allvar.

Det visade sig att Onyeabor bodde kvar i Enugu, att han tillbringat tid i Sundbyberg och att han såg sin musikaliska karriär som avslutad sedan länge. Den som träffade den mytomspunne synthmagikern är svensk och heter Eric Welles-Nyström. Han har berättat om sitt detektivarbete vid flera tillfällen och hela historien tål att uppmärksammas om och om igen. Läs. Onyeabor intervjuades även av Lauren Laverne på BBC Radio 6 2014.

Onyeabors musik är både tidlös och fast förankrad i 70-80-talets elektroniska ljudbild. Musiken har ofta en repetitiv känsla, dansanta rytmer blandas med fladdrande ljud, vilket skapar en lekfull och bekymmersfri inramning. Texterna pendlar mellan banalitet och allvar. ”Body & Soul” från 1980 är talande.

When I play my kind of music
I’m playing for your body and soul
When I sing my kind of song
I’m singing for your body and soul
If you find yourself feeling happy
Better come and dance my music now
If you find yourselves in trouble
You better come and dance your troubles away
I say dance

Tre år innan Body & Soul (albumet med samma namn) debuterade Onyeabor med fullängdaren Chrashes In Love. Musiken har inte hunnit få sin karaktäristiska och utsvävande karaktär, men låtarna tillhör ändå det bästa som spelades in i Nigeria under denna period. Musiken är inte lika drabbande som Fela Kutis klassiska skivor No Agreement och Zombie från samma år, men albumets fem spår har åldrats med värdighet.

Bland Onyeabors mest hyllade inspelningar hittas ”Atomic Bomb”, ”Good Name” och ”Fantastic Man”. Skivomslaget till Anything You Sow från 1985, Onyeabors sista skiva, får illustrera låtarnas ljudbild. Ord är överflödiga.

Luaka Bop jobbade i åtta år för att sätta samman samlingen Who Is William Onyeabor? och därefter har etiketten gett ut Onyeabors samlade katalog. En kulturgärning som hyllats av bland annat Damon Albarn, Dam Funk, Oneohtrix Point Never, Four Tet och Hot Chip. Nedanstående hyllning är ett sätt att ge tillbaka.

Onyeabor har kallats för världens funkigaste man. En hedrande titel. Hur som helst är alla hyllningar ett bevis för att hans musik kommer att leva kvar för alltid. Nedanstående spellista samlar 15 av Onyeabors bästa låtar.

Innan ni somnar i natt kan jag rekommendera dokumentären Fantastic Man från 2014. Ni kommer att landa på kudden med ett leende på läpparna.